Patógenos emergentes en la industria de alimentos

Las enfermedades emergentes y reemergentes constituyen un problema de salud pública a nivel mundial. La Organización Mundial de la Salud (OMS) advirtió en su informe del año 2007, que las enfermedades infecciosas estaban surgiendo a un ritmo que no se había visto antes.

Una enfermedad emergente es aquella que aparece en una población por primera vez o que, habiendo existido previamente, presenta un rápido incremento de su incidencia o de su distribución geográfica (OMS). Estas enfermedades infecciosas  tienen un gran potencial para propagarse rápidamente en la población  y causar epidemias mundiales. También pueden aparecer   como consecuencia de la Introducción deliberada de agentes infecciosos por actos de bioterrorismo.

Las enfermedades reemergentes son aquellas que eran conocidas y que representaron un problema de salud pública en el pasado, las cuales han crecido o incluso reaparecido en los últimos años.

Diferentes enfermedades pueden ser consideradas como emergentes (o "re-emergentes"). La OMS y los Centros para el Control de Enfermedades de EU (CDC),  han descrito más de 100 enfermedades infecciosas que afectan a humanos o a animales, que recientemente han aumentado o que amenzan con aumentar en términos geográficos, actividad epidémica y/o gravedad.

Entre los agentes etiológicos considerados como patógenos emergentes, se encuentran bacterias,  hongos,  parásitos,  virus y priones. Los principales patógenos bacterianos que afectan  la industria alimentaria están representados por Listeria monocytogenes, Salmonella spp, Campylobacter jejuni y Escherichia coli O147H:7, entre otros.

Origen zoonótico de los patógenos emergentes
Según la OMS, casi el 75% de enfermedades que han afectado a las personas en los últimos años,  han tenido como origen la presencia de patógenos en productos de origen animal. Muchos microorganismos que causan enfermedades emergentes tienen a los animales como reservorio natural (zoonóticos).

Los factores que influyen en la aparición de patógenos emergentes  
Son variados y están especialmente relacionados a cambios  en los agentes causales, cambios en el medio, a modificaciones de los huéspedes  susceptibles y por variaciones en  las políticas de salud, entre otros.

Los cambios en los agentes causales explican la emergencia o reemergencia y se pueden deber a mecanismos de  selección o mutación, o  adaptación  a nuevos huéspedes.

Los cambios en el medio pueden ser consecuencia de factores  climáticos, de modificaciones  en los patrones del uso de la tierra, incluyendo las invasiones a nichos ecológicos por  el hombre, o por procesos derivados de la tecnología alimentaria y la industria.

Los cambios en los huéspedes generalmente están relacionados con  modificaciones demográficas y de comportamiento, como por ejemplo, los cambios  en los hábitos de alimentación.

Uso indiscriminado de antibiótico en animales
Uno de los factores que ha tenido una gran incidencia en la aparición de agentes emergentes ha sido la utilización irracional de antibióticos en las granjas. Estos medicamentos se usan  para tratar enfermedades, prevenir infecciones y como promotores de crecimiento en animales. De esta forma se seleccionan  cepas  resistentes a los antibióticos,  haciéndolos  cada vez más inefectivos  en el tratamiento de enfermedades humanas.

En la actualidad la FDA está pidiendo a la industria ganadera restringir en uso de antibióticos en animales, en un esfuerzo para combatir la creciente resistencia de las bacterias a estos medicamentos 

Planes para evitar la propagación de nuevas enfermedades transmitidas por alimentos
- Mayor conocimiento de los agentes patógenos emergentes
- Educación al consumidor
- Cambios en la producción de alimentos y medidas preventivas "desde la granja a la mesa"
- Mejoras en los métodos de detección microbiológica
- Planes de control y prevención de patógenos en las industrias de alimentos

Fuentes de revisión : www.redsafeworld.net
http://edis.ifas.ufl.edu/in731
http://wwwnc.cdc.gov/eid/

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